Hoe doen ze het in Singapore?

Singapore, kloppend hart van de Aziatische netwerk-infrastructuur. Talrijke nationale research- en educatienetwerken (NREN’s) en bedrijven in Azië en ver daarbuiten hebben hun netwerken gekoppeld via de SingAREN Open Exchange. Hoe is dit ‘Global eXchange Point’ ofwel GXP zo succesvol geworden? We vroegen het aan Francis Lee, founding president van SingAREN.

Landkaart aanduiding Singapore en Nederland

“Eigenlijk lieten we ons vooral inspireren door NetherLight,” zegt Francis Lee. “Met die hub voor internationale connectiviteit liep SURF ver vooruit op veel anderen. Ik had het geluk dat ik van jullie kon leren.”

Dat klinkt heel bescheiden, maar hij maakt het concreet. “Om te beginnen zag ik daar duidelijke regels voor een GXP. Zonder die duidelijkheid zou het heel, heel rommelig worden. Zeker met internationale verbindingen.”

Portret van SingAREN founding president Francis Lee

Het tweede punt was openheid. “Iedereen moet welkom zijn. Dat is immers de essentie van zo’n hub! Landen hoeven niet één op één verbindingen te leggen, maar kunnen op één plek terecht voor al hun connecties.”

Het derde inzicht was het belang van goede service. “Je kunt niet zeggen ‘OK, het probleem is duidelijk en over zes maanden komen we met een reactie.’ We zijn not for profit, maar werken op basis van best effort. Door snel actie te ondernemen houd je mensen tevreden.”

Data omleiden binnen de Asiapacific-Europe Ring

Die formule heeft goed gewerkt, ook in Singapore. De hub is zo belangrijk geworden dat SingAREN extra aandacht is gaan besteden aan de bedrijfszekerheid, door op dubbele locaties te werken.

Maar er is nog meer redundantie nodig voor de business continuity, want internet komt in Singapore vooral binnen via onderzeese kabels. “Die hebben de neiging om te breken,” zegt Lee.

De oplossing? Samenwerking. In 2019 sloegen elf Europese en Aziatische netwerkorganisaties de handen ineen om hun verbindingen te bundelen in een Asiapacific-Europe Ring (AER). Als er nu een kabel uitvalt, wordt het verkeer automatisch omgeleid. “Het werkt naadloos,” verklaart Lee. “Toen onze rechtstreekse kabel naar Europa uitviel, gingen de data via Hong Kong en Japan naar NetherLight. Mensen merkten het nauwelijks.”

Het was dan ook geen wonder dat de samenwerking in 2022 werd verlengd.

“Als je het moet hebben van commercieel internet, dan kun je heel, heel lang wachten.”

Naast SingAREN en SURF bestaan de AER-partners onder meer uit GÉANT en de NRENs van Australië, Hong Kong, Japan, Saoedi-Arabië, Scandinavië en Zuid-Korea. Ze zien de waarde van samenwerking, zegt Lee. “Azië en Europa moeten een goede verbinding met elkaar hebben. Onze onderzoekers kunnen niet zonder. Of het nu gaat om data van de Large Hadron Collider of om andere onderzoeksgebieden, betrouwbare en ruim bemeten netwerkcapaciteit is essentieel.”

Kan de commerciële sector daar dan niet voor zorgen? Lee lacht: “Als je het moet hebben van commercieel internet, dan kun je heel, heel lang wachten als je grote hoeveelheden data moet versturen. En voor bedrijfszekerheid betaal je de hoofdprijs.”

Cybersecurity, ook in Singapore belangrijk

Voor een NREN is SingAREN jong – opgericht in 2003 – en verrassend klein. “We hebben welgeteld zes mensen in dienst,” verklaart Lee, “maar we hebben heel veel vrijwilligers. Als we iets willen doen, dan zetten we dus een special interest group (SIG) op.” De stadstaat Singapore is bijzonder compact, dus het is makkelijk om bij elkaar te komen.

De jongste SIG houdt zich bezig met cybersecurity – ook in Singapore een belangrijk issue. “We hebben apparatuur gekocht waarmee we kunnen zien wat er zich afspeelt op ons netwerk. En we bouwen tools waarmee we informatie over bedreigingen kunnen delen. Daarmee kunnen we beter samenwerken als gemeenschap aan de ontwikkeling van een veiliger netwerk voor onderzoek en onderwijs.” 

Kijken naar SURF voor advies

Singapore vertoont als hub, voor handel en voor internet, veel overeenkomst met Nederland. Het heeft minstens zo veel buitenland als wij en men is er dus gewend om over de grenzen te kijken. Heeft Francis Lee advies voor SURF?

“Azië en Europa moeten een goede verbinding met elkaar hebben. Onze onderzoekers kunnen niet zonder.”

Hij lacht: “Ik zou advies willen vragen aan SURF, niet omgekeerd! Jullie zijn ver ontwikkeld, en hebben veel meer diensten dan SingAREN aan zijn leden biedt. Daarom kijk ik altijd waar SURF mee bezig is – en NORDUnet trouwens. Een gebied waarop we krachten kunnen bundelen met SURF en andere Europese NREN’s is het versnellen van de samenwerking tussen onderzoekers in Europa en Azië.”

Dat laatste is al meermalen gebeurd: FileSender, eduroam en eduGAIN zijn drie van de diensten die SingAREN op zijn website aanbiedt.

Asi@Connect: connectiviteit én kennisopbouw

Lee kijkt ook binnen Azië rond. De verschillen tussen landen en culturen zijn enorm. Je vindt er Nieuw-Zeeland, maar ook Nepal. “We moeten denken aan onze buren. Er zijn in Azië landen die op deze gebieden minder ver ontwikkeld zijn. Voor hen is er een project dat betaald wordt door de EU, genaamd Asi@Connect. Dat zorgt voor netwerkconnectiviteit, maar ook voor de opbouw van expertise inzake netwerken en wetenschappelijk onderzoek. De Aziatische partners in de regio dragen er ook aan bij, met connectiviteit, raad en daad.” De Asi@Connect-link is ook onderdeel van de Asiapacific-Europe Ring.

Lee: “De wereld is klein. Wat op de ene plaats gebeurt, heeft ook elders gevolgen. Dus waarom zouden we niet proberen een steentje bij te dragen, om te beginnen in onze eigen regio?”

Hij ziet nog veel kansen voor samenwerking tussen Europa en Azië. En SURF is volgens hem een van de belangrijkste partners in die samenwerking.

Tekst: Aad van de Wijngaart